Tajný vojenský robotický raketoplán bol vo vesmíre už štyrikrát, všetky jeho misie trvali rádovo stovky dní a každá ďalšia bola podstatne dlhšia než predošlá. Nikto nevie, čo bolo ich cieľom a aký náklad X-37B viezol.

Aby sme boli presní – samotný raketoplán až tak tajný nie je – rozhodne nepodlieha tak prísnemu utajeniu ako špionážne družice amerického NRO (National Reconnaissance Office). Tajný je skôr účel jeho misií – o žiadnej sme sa doteraz – okrem najzákladnejších informácií -  nedozvedeli prakticky nič.

Raketoplán X-37B krátko po pristátí v Kennedy Space Center v septembri 2017.
Raketoplán X-37B krátko po pristátí v Kennedy Space Center v septembri 2017.
Zdroj: U.S. Air Force

Teraz je na svojej ďalšej ultradlhej misii. Má označenie OTV-5 a miniraketoplán sa na ňu vydal 7. septembra v roku 2017 z floridského  Kennedy Space Center. Na obežnú dráhu ho vyniesla po prvýkrát raketa súkromnej spoločnosti SpaceX s označením Falcon 9. To znamená, že pred niekoľkými dňami „oslávil“ 500 dní na obežnej dráhe.

Nemožno povedať, že X-37B nahrádza raketoplány, pretože je od nich oveľa menší. Je dlhý necelých deväť metrov, vysoký približne tri metre a má malé rozpätie krídiel, len 4,6 metra. Pri štarte váži päť ton. Má aj priestor určený na dopravu nákladu na orbitu.

Ten meria približne 2,1 x 1,2 metra, teda asi toľko ako korba štandardného pick-upu. Čo vynáša do vesmíru, nie je známe, oficiálne zdroje vždy vydajú len všeobecné vyhlásenie o tom, že cieľom je vývoj opakovane použiteľného vesmírneho stroja a odskúšanie použitých technológií vo vesmíre.

X-37B štartuje vertikálne, teda rovnako ako raketoplány alebo rakety pristáva na letisku ako lietadlo. Na obežnej dráhe získava väčšinu potrebnej energie pomocou solárnych panelov. Vďaka tomu môže na nej zostávať mesiace až roky. Navrhnutý je tak, aby mohol byť použitý vo výškach od 170 do 800 kilometrov nad zemským povrchom.

Boli vytvorené dva temer identické stroje, ktoré absolvovali štyri vesmírne misie - OTV 1 až 4, každý z nich dve. Skratka je odvodená od spojenia Orbital Test Vehicle. Prvá misia sa začala v apríli 2010 a raketoplán zostal na obežnej dráhe 225 dní. Misia OTV 2 odštartovala v apríli 2011 a bola takmer dvojnásobne dlhšia, trvala 470 dní. Tretia misia, na ktorú použili rovnaký stroj ako na prvej, odštartovala 11. decembra 2012 a raketoplán vo vesmíre strávil 674 dní. Štvrtá misia už trvala takmer presne dva roky.

Všeobecné vyjadrenia vyvolali množstvo fám spájaných s cieľom reketoplánu. Niektorí experti sa domnievajú, že ide o experimentálnu vesmírnu zbraň. Na to je však pravdepodobne príliš malý a má obmedzené manévrovacie schopnosti.

Pravdepodobnejšia je hypotéza, že je určený na testovanie nových senzorov a next-gen satelitných technológií s cieľom zistiť, ako sa skutočne správajú na orbite.

Boeing X-37B pred svojim prvým štartom v roku 2010.
Boeing X-37B pred svojim prvým štartom v roku 2010.
Zdroj: US Air Force

Takou je zrejme aj práve prebiehajúca misia, taktiež do veľkej miery obostretá tajomstvom. Jedným z mála známych faktov je, že by mal testovať aj zariadenie ASETS-II, teda Advanced Structurally Embedded Thermal Spreader, ktoré slúži na testovanie oscilujúcich tepelných trubíc a v jeho nákladnom priestore bolo niekoľko mikrosatelitov a  ďalších „experimentálnych zariadení“.

Presný účel jeho použitia ani to, aké zámery má s raketoplánom americká armáda, sa pravdepodobne ani pri tejto misii tak skoro nedozvieme.