Päť kilometrov pre začiatočníkov, polmaratón pre tých skúsenejších a ultramaratón na sto kilometrov pre najodolnejších - to bol rozpis disciplín naplánovaných počas májového bežeckého dňa v čínskej provincii Kan-su, v ktorej susedstve sa rozprestiera Tibetská náhorná plošina. Kým predchádzajúce tri ročníky podujatia sa skončili úspechom, to posledné obrovskou tragédiou, pri ktorej zahynulo 21 zo 172 zúčastnených bežcov. Osem utrpelo zranenia.

Do záchrannej akcie museli čínske zložky napokon nasadiť  1 200 ľudí, pričom premrznutých a podchladených bežcov museli hľadať celú noc aj pomocou špeciálnych dronov s termokamerou. Mali to extrémne sťažené, v náročnom teréne im ešte vraj aj vypadával signál.

FOTO pastiera oviec, ktorý zachránil šiestich šťastlivcov v GALÉRII>>

Príčina nešťastia? Ľudská nedbalosť. Aj keď meteorológovia predpovedali v tamojších horách riziko extrémneho výkyvu počasia, organizátori ich nebrali vážne a na zlé podmienky sa nepripravili. Rovnako tak mnohí účastníci vybiehali na trať do hôr s nutnosťou zdolať vyše dvetisíc výškových metrov len naľahko oblečení. Viacerí sa však bránili, že predpoveď podobnú smršť nijako nesignalizovala. „Hlásili síce vietor aj dážď, ale nie až taký silný,“ argumentovali.

Dalo sa len žmúriť

Samotný štart o deviatej ráno ešte žiadnu katastrofu neveštil. Prvé dve hodiny dokonca občas vykuklo aj slniečko. Ešte pred obedom sa však začalo počasie meniť. Zatiahlo sa, teplota klesla najskôr na šesť stupňov a potom na nulu. Husto sa rozpršalo. Z dažďa sa postupne stávalo krupobitie. „Bolo to každú chvíľu horšie a horšie,“ spomínal na osudné preteky na čínskej sociálnej sieti WeChat Mao Šu-c, jeden z tých, ktorí peklo v Kan-su prežili. „Som veľmi šťastný, že som sa stihol vrátiť včas,“ dodal.

„Vietor zosilnel natoľko, že nebolo vidieť na cestu. Dalo sa len žmúriť. A do toho začali padať obrovské krúpy,“ prezradil ďalší z účastníkov. To všetko sa mnohým bežcom prihodilo v jednom z najťažších úsekov trate, počas ktorého bolo nutné prekonať vyše kilometra dlhé stúpanie.

„Bola taká strašná zima, že som si prestal cítiť prsty na rukách. A chvíľu nato som už nemohol pohnúť ani jazykom,“ priznal ďalší. „Fučalo tak, že sa mi roztrhla aj termobielizeň,“ napísal iný z bežcov.

Viacerí v tom okamihu preteky vzdali. „Otočil som sa a šiel sa schovať do drevenej chatky, ktorú som videl. Už sa tam krčilo 10 účastníkov. Čakali sme asi hodinu, kým prišla pomoc,“ hovorí jeden zo zachránených. Organizátori zhruba o druhej popoludní preteky zrušili. No pre viac ako dve desiatky účastníkov už bolo neskoro.

Šiestich zachránil pastier oviec

Šesť šťastlivcov zachránil pastier oviec Ču Kche-ming, ktorý neďaleko trate pásol svoje stádo. Vzal podchladených ultrabežcov do svojej jaskyne v horách, kde im dal suché šaty a nejaké jedlo. Podľa BBC im masíroval ruky a nohy dovtedy, kým ich telá nezačali normálne fungovať.

Najskôr zachránil dvojicu bežcov, potom ešte štyroch. Celkovo troch mužov a tri ženy. „Zachránil mi život. Som mu za to neskonale vďačný. Nebyť jeho, už by som tu dnes možno nebol ani ja,“ ďakoval mu na sociálnej sieti Weibo Čang Siao-tchao, jeden z preživších.

Pastier Ču však aj tak smútil. Ďalšiu dvojicu našiel neskoro, oživiť ich sa mu už nepodarilo. „Prepáčte, nevedel som už pre nich nič urobiť,“ povedal neskôr médiám, akoby on mohol za katastrofu na pretekoch.

Aj známe mená

Medzi obeťami pretekov boli aj známe mená. V horách provincie Kan-su prišiel o život 31-ročný Liang Ťing, jeden z najznámejších čínskych vytrvalcov. Aj skúsený borec, ktorý pred tromi rokmi zvládol náročný 400-kilometrový beh cez púšť Gobi, počasie podcenil. Bežal len v tričku, krátkych športových nohaviciach a v bejz balovej čiapke. „Bol to pán vytrvalec. Pre domáci bežecký šport je to obrovská rana,“ oplakávali ho fanúšikovia na sociálnych sieťach.

Neprežil ani o tri roky starší Chuang Kuang-tun, sluchovo postihnutý bežec, ktorý pred dvoma rokmi vyhral v Číne maratón na hrách pre zdravotne znevýhodnených športovcov. Bola to definitívna rana jeho ťažkému životu. O sluch prišiel v prvom roku života po zle pichnutej injekcii v nemocnici. Neskôr prestal aj hovoriť a teraz našiel smrť v horách. „Boli sme svedkami jedného z najčernejších dní čínskeho extrémneho behu,“ lúčili sa s priateľmi známi a fanúšikovia uznávaných bežcov.

Dalo sa tomu zabrániť?

Čínske médiá a úrady nešetrili zlosťou na organizátorov. Čang Sü--čchen, starosta 1,7 miliónového mesta Paj-jin, ktoré preteky usporadúvalo, mal čo vysvetľovať. „Priznávame vinu, veľmi nás to mrzí. Vyjadrujem úprimnú sústrasť všetkým obetiam pretekov a ďalším zraneným účastníkom,“ sypal si Čang popol na hlavu na tlačovej konferencii krátko po konci záchranných prác.

FOTO pastiera oviec, ktorý zachránil šiestich šťastlivcov v GALÉRII>>

Hnev krajiny na nezodpovedný prístup k pretekom však nezmenšil. Je vraj krajne nezodpovedné odignorovať predpovede extrémneho počasia. Rovnako tak mali byť preteky určite zrušené oveľa skôr. Počet obetí by bol možno oveľa nižší.