Pri prechádzke úzkymi uličkami, ktorých nahustené domy zdobia typické farebné balkóny, vždy po pár desiatkach krokov narazíte na nejaký kostol, ktorých je na Malte 365. Do pamäti každého návštevníka sa však vryjú aj romantické zátoky a atmosféra nasiaknutá príbehmi o legendárnych maltézskych rytieroch. Zabudnete na stres z pandémie a osamelý home office. A to napriek tomu, že bez rúška nikto nevkročí do autobusu, hotela či obchodu a bez tejto ochrany vás neobslúži ani čašník na terase reštaurácie. Lenže nekompromisnosť opatrení tu nikoho nevyvádza z miery. Samozrejme, ak ako turista nečakane neskončíte v karanténe, ako sa to za posledné týždne stalo niekoľkým Slovákom. Prísnym obmedzeniam sa prispôsobili tínedžeri na jazykových pobytoch, ktorých skupinky sme stretávali po večeroch na námestiach so zmrzlinou, aj dovolenkári brázdiaci krajinu krížom-krážom.

Napriek tomu, že nezávislosť od Spojeného kráľovstva získal ostrov v Stredozemnom mori až v roku 1964, okrem jazdenia vľavo a typických červených telefónnych búdok tu veľa britského nenájdete. Krajina maltézskych rytierov si zachovala svoju nezameniteľnú architektúru a nádych exotiky, ktoré očarili aj tvorcov hollywoodskych filmov Trója, Gladiátor, Pepek námorník či kultového seriálu Hra o tróny.

Pohodlie? Tu sa žije naplno!

Je lahodná a sladká ako med, podľa ktorého dostala názov. Gréci totiž tento ostrov medzi Sicíliou a severnou Afrikou nazývali Melité a aj dnes je Malta známa produkciou medu a včelárstvom s dlhoročnou tradíciou. Rýchlo sa však stotožníme i s fenickým pôvodom názvu Malet - útočisko. S celkovou rozlohou 316 štvorcových kilometrov, čo je o päťdesiat menej, ako má Bratislava, patrí Malta medzi najmenšie európske ostrovné štáty, ale aj naj­obľúbenejšie dovolenkové destinácie.

Turistov sa nechceli vzdať ani tento rok. Nie však na úkor zdravia pol milióna obyvateľov. Okolo 80 percent dospelej populácie dostalo obe dávky proticovidových vakcín, čím sa krajina vyšplhala na prvú priečku zaočkovanosti v Európskej únii. Aj preto sa rozhodla sprísniť podmienky vstupu na ostrov - bez oboch dávok vybraných vakcín či karantény si podmanivú krásu Malty, ktorú miluje aj Hollywood, nevychutnáte.

Cestovanie po ostrove je dobrodružstvom. Sem sa nechodí vylihovať na pláž so službami all inclusive. Také tu azda ani nenájdete. Fotogenické zálivy s tyrkysovou vodou, za ktorými ľudia putujú po celom ostrove, áno. V obľúbenom dovolenkovom meste Sliema však pobrežie pripomína skôr mesačnú krajinu. Ležíte na obrovských kameňoch a do mora zostupujte po schodíkoch.

Ak sa chcete vykúpať o čosi komfortnejšie, na výber máte množstvo vychýrených pieskových pláží, napríklad Golden Bay, vzdialených zopár kilometrov. S požičaným autom sa pripravte na poriadny adrenalín. Nielen preto, že sa tu jazdí po ľavej strane a informačné tabule na cestách sú zväčša v maltčine. Mnohé uličky v mestách a dedinách sú také úzke, že prechádzate pol metra od vchodových dverí domov a neraz stojíte v zápche na kopci. Našťastie, domáci sú pomerne disciplinovaní a naozaj zruční vodiči.

Skôr sa oplatí presúvať modernými klimatizovanými autobusmi a kúpiť si Tallinja Card Explore, napríklad na sedem dní. Za 21 eur sa odveziete kamkoľvek. „Podľa mňa je to najideálnejšia doprava na Malte,“ pochvaľuje si Gabriela z Nemecka, ktorá sem chodí už niekoľko rokov. Teraz už aj s osemročným synom Adrienom. Turistické rodinky s deťmi tu stretnete pomenej, ale tí, ktorým rezorty nevoňajú, nájdu na husto osídlenom ostrove skutočný raj. „Syn ho miluje. Spolu sme tu už tretíkrát, vždy na tri týždne, lebo stále máme čo robiť a poznávať. Fascinuje ho tunajšie akvárium aj akvapark, ale najradšej skáče zo skál do mora v Peters Pool,“ spomenie úchvatný prírodný bazén na juhozápade krajiny pri Marsaxlokku.

Napriek 10- až 20 kilometrovým vzdialenostiam a rýchlej jazde vodičov sa neraz veziete z jedného konca na druhý vyše hodiny. Cesty sú kľukaté, a ak už pár ľudí nemá miesto na sedenie a ni­kto nevystupuje, vodič bez mihnutia oka pokračuje bez zastavenia.

„Chodila som sem aj pred dvadsiatimi rokmi, vtedy ešte jazdili staré oranžové autobusy a krajina bola ešte exotickejšia. No stále je pre mňa fascinujúcim svetom s milými ľuďmi,“ spomína Gabriela. Dopravný prostriedok, ktorý bol typickým symbolom Malty a dnes už premáva skôr ako atrakcia, vymenili za modernú verziu v roku 2011.

Mesto rytierov

Na jednej z frekventovaných uličiek hlavného mesta sa starší pouličný hudobník prihovára okoloidúcim otázkou: „Where are you from?“ Ľudia celkom ochotne odpovedajú a po pár tónoch sa zastavia s prekvapeným úsmevom na tvári. Poliakom zahrá Hej, sokoly, ktorú poznáme aj v slovenčine, Francúzom skladbu Joa Dassina Les Champs-Élysées, Talianom Bella, ciao, taliansku partizánsku pieseň, ktorá vznikla počas druhej svetovej vojny. A špeciálne pre nás - Tancuj, tancuj, vykrúcaj. Songom v rodnej reči poteší i Japoncov či Kórejčanov, pretože na malej Malte sa stretáva celý svet.

Valletta má len sedemtisíc obyvateľov, je najmenším hlavným mestom EÚ a v roku 1980 bola zapísaná do Zoznamu svetového dedičstva UNESCO. Je plná turistov, napriek tomu bezpečná. Aj o polnoci sa tu môže prejsť žena či partia mladých dievčat bez toho, aby ich niekto obťažoval. Hoci sú reštaurácie a bary natrieskané, možno aj ich umiestnenie v starých príbytkoch maltézskych rytierov vyvoláva rešpekt a úctu.

Mesto na východnom pobreží medzi zálivmi Grand Harbour a Marsamxett Harbour založili nasledovatelia svätého Jána 28. marca 1566. „Postavili ho džentlmeni pre džentlmenov,“ vyhlásil veľmajster Rádu maltézskych rytierov, známych aj ako johaniti,     Jean de la Vallette, podľa ktorého dostala metropola meno.

Stovky vznešených vápencových stavieb vznikali v 16. storočí a svoju krásu a jedinečnosť si zachovali dodnes. „Domy stoja vyrovnané v radoch, zámerne čo najtesnejšie pri sebe, aby tienili ulice pred ostrým stredomorským slnkom a dovoľovali vetru nerušene sa nimi preháňať,“ napísal Steve Berry vo svojej knihe Maltézska výmena. Veľmajster sa však dokončenia svojho mesta nedožil. Bol prvý, koho pochovali v krypte rádového Kostola svätého Jána Krstiteľa, sakrálneho skvostu s bohatou vnútornou výzdobou a Caravaggiovými maľbami.

Prvé stretnutie s Vallettou však zažijete v okolí Tritonovej fontány neďaleko autobusovej stanice, z ktorého odchádzajú linky do všetkých kútov krajiny. Toto miesto spolu s inými zaujímavosťami, ako je pevnosť St. Elmo či nábrežie, si vybrali filmári do apokalyptického trileru Svetová vojna Z v hlavnej úlohe s Bradom Pittom. V roku 2016 bola aj jedným z miest, kde sa natáčalo dobrodružné fantasy Assassin’s Creed, v Paláci veľmajstrov zase historický film Gróf Monte Christo. Často tvorcovia kinematografie našli na ostrove oveľa viac, než čakali. A rovnako turisti.

Pssst! Nerušte rezidentov

Keď prejdete hlavnou mdinskou bránou, ktorou v prvej sérii seriálu Hra o tróny vstupovali do kráľovho prístaviska Catelyn Starková a Rodrik Cassel, máte pocit, že vás stroj času preniesol o niekoľko storočí späť. Do 16. storočia bola Mdina hlavným mestom Malty a za svoje sídlo si ju v dávnych dobách vybrali Feničania, Rimania aj Arabi. Dobovú atmosféru si zachovalo dodnes. Súvislé rady domov sa vinú rôznymi smermi, takže úzkymi uličkami prechádzate ako fascinujúcim labyrintom, v ktorom aj pri turistickom návale vládne pokoj.

Mdine sa hovorí Mesto ticha a tento prívlastok dokonale napĺňa. Nielen pre upozornenie na niektorých domoch: „Nerušte rezidentov.“ Nenájdete tu námestie s množstvom reštaurácií a obchodíkov. Atmosféra podmanivého miesta akosi prirodzene návštevníka stíši, aby si putovanie v čase vychutnal čo najintenzívnejšie.

Vnútri mestských hradieb žijú len tri stovky obyvateľov, ktorí jediní majú povolený vstup autom. Návštevníci sa môžu previezť na koči a pohonič je zároveň originálny sprievodca. „Turisti sú disciplinovaní a nadšení,“ prezrádza Marvic, ktorý žije v Rabate, čo je rušnejšia periféria bývalého maltského hlavného mesta. Zákutia Mdiny preskúmal už ako malý chlapec. Jedna z jeho hlavných zastávok je na Námestí svätého Pavla s rovnomenným kostolom, ktoré pred devätnástimi rokmi obsadilo asi 500 komparzistov kvôli karnevalovej scéne v dobrodružnom filme Gróf Monte Christo z roku 2002. „Musím povedať, že maltskí komparzisti boli naozaj úžasní a ochotne pomáhali aj o tretej hodine v noci,“ tešil sa pred rokmi režisér Kevin Reynolds.

Mdinu a ďalšie maltské miesta si pochvaľoval aj tvorca historického eposu Agora v hlavnej úlohe s Rachel Weiszovou. Film podľa príbehu filozofky Hypatie, ktorý sa odohrával v Alexandrii v roku 391, sa natáčal na ostrove od marca do júna roku 2008. Hlavne v pevnosti Fort Ricasoli v Kalkare.

Pepkova dedina

Z celkom iného súdka než vznešená Valletta a tajomná Mdina je Popeye Village - Dedinka Pepka námorníka. Ak máte chuť na zmenu, rozkošné filmové mestečko v romantickom zálive Anchor Bay stojí za pozretie. Žiadny cestovateľ neodíde bez fotografie zhotovenej zo skalnatého útesu nad morom.

Hudobný komediálny film režiséra Roberta Altmana z produkcie Walta Disneyho mal premiéru v roku 1980. Hlavnú úlohu stvárnil Robin Williams a príbeh námorníka, ktorý miloval špenát, sprevádza návštevníka vyhľadávanej atrakcie na každom kroku.

Po poslednej klapke tvorcovia legendárnej snímky filmové kulisy nerozobrali a dnes sú jedným z najväčších lákadiel Malty. Mestečko navrhol Wolf Kroeger a jeho výstavba trvala 165-člennému tímu sedem mesiacov. Nájdete tu hasičskú stanicu, kvetinárstvo, poštu, úrad šerifa a, samozrejme, domček Pepka námorníka. Vo filme však obydlia vyzerali trochu inak - o ich súčasnú farebnosť sa postarali domáci po odchode štábu.

Nie je to iba obyčajný skanzen či detská zábavka. Nadchne i dospelých. Za vstupné 18 eur tu môžete stráviť celý deň, pretože máte k dispozícii drevené ležadlá s prístreškom, v zálive pár schodov pod filmovou dedinkou sa okúpete v mori a vyšantíte na množstve nafukovačiek. Ak teda nie ste príliš nároční! Sieť kúsok od brehu zadržiava nečistoty, a tak pohľad na tyrkysovú zátoku zblízka nie je zďaleka taký idylický ako z vysokých útesov.

Bájny ostrov nýmf

K Malte patrí aj ostrovček Comino s vyhľadávanou Modrou lagúnou a o niečo väčšie Gozo. Na prvom vás čaká zážitok v podobe kúpania v priehľadnej azúrovej vode pri malej pieskovej pláži. Na ostrovček s rozlohou tri štvorcové kilometre, ktorý má jeden penzión a sedem stálych obyvateľov, vás za 13 eur odvezie loďka z prístavu Cirkewwa. Vežu Panny Márie, postavenú v roku 1618 na obranu ostrova, môžete vidieť aj v spomínanom filme Gróf Monte Christo, Modrú lagúnu, ktorá je najväčším lákadlom, predviedol Wolfgang Petersen v historickej dráme Trója či Guy Ritchie v romantickej komédii Stroskotanci v hlavnej úlohe s Madonnou.

Ospevované kúpanie v Modrej lagúne má však svoje úskalia. V zálive býva totiž poriadne husto. A nielen to. „Boli väčšie vlny a plavčík nás pustil len pár metrov do mora. Stovky ľudí sa tlačili na malom kúsku pri brehu,“ povedali nám po vystúpení z lode tri Slovenky, ktoré ostrovček po hodine opustili. Najmladšia z nich sa pochválila aspoň peknou fotografiou.

Vybrať si môžete aj niektorú z drahších ponúk lodnej dopravy s prehliadkou viacerých zátok oboch ostrovov. Toto lákadlo pre turistov sme si odpustili a rozhodli sa pre priamu plavbu trajektom na Gozo. Oplatilo sa. Za necelých päť eur na osobu sme o polhodinu vystupovali na najzelenšom ostrove Malty. Tak sa o ňom píše v bedekroch, ale nečakajte žiadne zalesnené kopce. Aj tie na Goze sú buď zastavané, alebo ich tvoria skalnaté útesy. Ale áno, oproti hlavnému ostrovu, s ktorým vidieckejšie Gozo tak trochu súperí, je zelene určite viac.

V prístave sa rozhodnete, ktorým smerom sa vydáte. Vyhľadávaná atrakcia Azúrové okno, ktorú tvorila vápencová skalná brána v zátoke Dwejra, sa v roku 2017 počas búrky zrútila do mora. Tento fascinujúci unikát stihli zachytiť kameramani filmu Súboj Titanov, ale objavil sa aj v seriáli Hra o tróny.

Na Goze nájdete pieskové pláže, skvelé lokality na potápanie, megalitické chrámy Ġgantija a v hlavnom meste Victoria rozľahlú a krásne zrekonštruovanú pevnosť Il-Kastell z 15. storočia.

FOTO v GALÉRII

Od augusta do novembra 2014 sa v zálive Mġarr ix-Xini pokúšala filmom Pri mori zachrániť svoj vzťah s Bradom Pittom herečka Angelina Jolieová, ktorá mala pod palcom scenár aj réžiu. Film veľa vody nenamútil, zato ostrov, na ktorom podľa legiend Odyseus prežil niekoľko rokov s nymfou Kalypsó, si svojich sto percent dávno vyslúžil. Tak ako celá Malta.